U travnju 2006., teleskop Hubble fotografirao je raspad Schwassmanna-Wachmanna-3. Slika: NASA, ESA, HH Weaver (JHU / APL), M. Mutchler i Z. Levay (STScI)
Sudbina kometa Schwassmann-Wachmann-3 zapečaćena je: Schweifstern je od 1995. u fazi rastvaranja, u svojoj posljednjoj orbiti oko sunca u proljeće 2006. godine, već se raspadao na 68 dijelova. Astronomi su, pak, imali jedinstvenu priliku pogledati unutar takvih gomila leda. Neil Dello Russo i njegovi kolege analizirali su kemijski sastav dva najveća fragmenta, B i C, koristeći Nasa infracrveni teleskop i Keck teleskop na Havajima. Dok je Schwachmann-Wassmann-3 krhotina prolazila kroz Zemlju na udaljenosti od samo 11 milijuna kilometara, istraživači su uspjeli izmjeriti količinu isparljivih kemijskih spojeva s neviđenom točnošću.

Otkrili su da kemijski sastav dvaju ulomaka dugih nekoliko stotina metara jako nalikuje. Zaključuju da je Schwassmann-Wachmann-3 homogeno građena i da se njezina jezgra jedva kemijski mijenjala tijekom dugog životnog vijeka. Iako se kometi smatraju najprimitivnijim tijelima Sunčevog sustava, kad stupe na put koji ih približava suncu, počinju se razvijati: sa svakom se orbitom oko sunca zagrijava vanjski sloj, što uzrokuje isparavanje dijela materijala i još više kemijske reakcije se pokreću.

Schwassmann-Wachmann-3 nedostaju neke karakteristične za komet tvari koje se lako isparavaju. Kako pišu Dello Russo i njegove kolege, to nije zbog utjecaja sunca. Čini se da je komet već rođen s ovom defektom, jer čak i svježe izlomljeni fragmenti imaju ovu anomaliju.

Schwassmann-Wachmann-3 pripada takozvanoj obitelji Jupiter, grupi kometa čija orbita teče između Jupitera i Sunca. Ove repne zvijezde izvorno su iz Kuiperovog pojasa, izvan planeta Neptun. Budući da mnogi drugi kometi iz Kuiperovog pojasa sadrže relativno niske isparljive ugljikovodike, istraživači sumnjaju u Dello Russo da su nastali od materijala iz kojeg su već isparile isparljive tvari. prikaz

Začudo, dugotrajni kometi iz Oortovog oblaka obično sadrže više isparljivih sastojaka od kometa Kuiperovog pojasa. To je kontradikcija jer su kometi dugog razdoblja rođeni dalje unutar Sunčevog sustava, gdje su morale prevladavati više temperature. Tek kasnije su ih bacili Jupiter i ostali divovski planeti u najudaljenije periferiju Sunčevog sustava. Međutim, Dello Russo i njegovi kolege imaju objašnjenje za ovu zagonetku: sumnjaju da su kometi oblaka Oort možda nastali ranije od Schwassmanna-Wachmanna-3 i njegove rodbine. Tako su daleke repne zvijezde sakupljale materijal koji je u prvobitnijem stanju predstavljao maglu Sunca.

Neil Dello Russo (Sveučilište Johns Hopkins, Laurel, Maryland) i drugi: Nature, vol. 448, str. 172 Ute Kehse

© science.de

Preporučeno Izbor Urednika